Those Were The Days” es una canción acreditada a Gene Raskin, quien tradujo al inglés la letra en ruso de la canción original “Dorogoi Dlinnoyu” compuesta por Boris Fornin con palabras del poeta Konstantin Podrevskii.
La cantante oriunda de Georgia (Rusia), Tamara Tsereteli, y el cantante ruso Alexander Vertinsky hicieron las que probablemente fueron las primeras grabaciones de la canción, en 1925 y 1926, respectivamente.
La canción fue presentada en la película británico/francesa de 1953, Innocents in Paris, en la cual fue interpretada en su letra original por la cantante rusa Ludmila tzigane Lopato, pero es probablemente más recordada en los países de habla inglesa por la versión en inglés que hiciera Mary Hopkin en 1968, la cual fue un éxito tanto en Estados Unidos como en el Reino Unido. En la mayoría de las versiones grabadas, Raskin es acreditado como el compositor, aunque él solo escribió la letra en inglés, mas no la melodía.
A principios de 1960, Raskin y su esposa Francesca tocaban música en los alrededores de Greenwich Village, en Nueva York, incluyendo The White Horse Tavern. Ellos lanzaron un álbum que incluía la canción que fue tomado por The Limeliters. Raskin había crecido escuchando la canción y escribió la letra en inglés y se reservó los derechos de autor tanto de las letras y la melodía. Los Raskin eran cantantes internacionales y tocaban en el “Blue Angel” de Londres todos los años, siempre cerrando sus presentaciones con la canción. Paul McCartney, quien frecuentaba dicho club, y que después de la formación de The Beatles, había fundado el sello disquero Apple Records, grabó la canción con Mary Hopkin ya que el agente de McCartney le había comprado los derechos a Raskin.
Subsecuentemente, la canción fue grabada en aproximadamente 20 idiomas distintos por diferentes artistas y Raskin podía perfectamente vivir bien a cuenta de los royalties, comprando una casa en Pollensa – Mallorca, un Porsche Spyder y un yate.
En pleno apogeo de éxito de la canción, una compañía en Nueva York usó la melodía en un comercial para Rokeach Gefilte Fish, argumentando que la melodía era una vieja canción Folk rusa y, en consecuencia, era de dominio público. Raskin, exitosamente, plantó y ganó una demanda, ya que había alterado levemente la melodía original para adaptarla a su letra y había registrado correctamente los derechos.
Aunque la canción había sido popularizada a principios de 1960 por The Limeliters, la cantante galesa Mary Hopkin hizo la mejor grabación, lanzada el 30 de Agosto de 1968. Rápidamente Hopkin fue firmada por Apple, el nuevo sello disquero de The Beatles. La grabación de Hopkin fue producida por Paul McCartney y se convirtió en un éxito número 1 en las carteleras del Reino Unido. En los Estados Unidos, Hopkin alcanzó el puesto 2 en la cartelera Billboard Hot 100 y punteó en la cartelera Billboard Easy Listening por seis semanas. En Holanda punteó las carteleras por dos semanas consecutivas. El origen ruso de la melodía fue acentuado por una instrumentación poco usual en las grabaciones de música Pop, incluyendo Balalaika, clarinete, dulcimer martillo, banjo tenor y coro de niños, dando una sensación klezmer a la canción.
Paul McCartney, quien produjo la sesión, también grabó a Hopkin cantando “Those Were The Days” en otros 4 idiomas para el lanzamiento en sus respectivos países:
En España: “Qué Tiempo Tan Feliz
En Alemania: “An Jenem Tag
En Italia: “Quelli Erano Giorni
En Francia: “Le Temps Des Fleurs
Las cuatro versiones en otros idiomas fueron grabadas también por Dalida y Sandie Shaw, con Shaw también grabando la versión en inglés.
En el lado B del sencillo lanzado en Estados Unidos y Reino Unido estaba “Turn! Turn! Turn!”, de Pete Seeger, el cual había sido un éxito en Estados Unidos con The Byrds en 1965.
La versión de Hopkin fue lanzada en pleno apogeo de su éxito en el programa televisivo de talentos Opportunity Knocks; en ese mismo momento la popular cantante Sandie Shaw fue invitada también a grabar la canción por sus managers, con el argumento de que la canción debía ser grabada por una “cantante de verdad“. La versión de Shaw fue lanzada como sencillo, pero no pudo batir el éxito de la versión de Hopkin.
A mediados de los 70, el contrato de Hopkin con Apple terminó. “Those Were The Days” y “Goodbye” fueron regrabadas con el productor Tony Visconti, con quien Hopkin se casó en 1971. Solo estas versiones pueden ser encontradas en discos recopilatorios ya que Apple nunca aceptó que se usaran sus grabaciones originales.
En 2005, Dolly Parton grabó una versión de la canción con la voz de Hopkin en los coros. Ese año, la canción fue el track título del álbum de Dolly Parton Those Were The Days.

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