También conocido como Urban Contemporary, Urban fue el término dado al R&B durante los 80 y los 90. El Urban es un estilo mucho más sofisticado y pulido y sus suaves baladas cuadraban perfectamente en el formato de radio. Esto no significaba que no hubiese espacio para ritmos más rápidos y canciones más Funky o ritmos Dance, las cuales usualmente usaban las mismas técnicas de producción para radio y voces controladas y rítmicas. Ese es el por qué, a pesar de su nombre, el Urban no solía tener mucha asociación con la llamada “Soul Music”.

Hasta finales de los 80, la música Urban estaba altamente orientada al Pop, a menudo en la melodía, pero mayormente en términos de producción. Un grupo de artistas, entre los que destacan Janet Jackson, Billy Ocean, y Whitney Houston, cruzaron de las carteleras R&B a las carteleras Pop, aunque hubo otros como Freddie Jackson, Luther Vandross, Stephanie Mills, y Levert cuya popularidad en el R&B nunca se cruzó a otros géneros. El panorama para el Urban empezó a cambiar con el advenimiento del Hip-Hop; el productor Teddy Riley logró fusionar ambos estilos insertando, ocasionalmente, pasajes de Rap y de allí se deriva el New Jack Swing. El New Jack Swing hizo de Bobby Brown una súperestrella. En adición a Riley, la producción y composición se orientó a los dúos quienes trabajaron Pop y R&B – como Jimmy Jam & Terry Lewis (Janet Jackson), Denzil Foster & Thomas McElroy (En Vogue), y Antonio “L.A.” Reid & Babyface – y dominaron la música Urban en el curso de la década, con Babyface iniciando una exitosa carrera como solista. Urban y Hip-Hop continuaron su combinación durante los 90, resultando de esta unión un nuevo híbrido: “Hip-Hop Soul”. El Hip-Hop Soul tuvo sus raíces en el New Jack Swing, pero los ritmos eran más movidos, elásticos e impredecibles; mientras el Hip-Hop Soul era más cuidado en su producción, tenía más alma y sentimiento que el New Jack Swing. Aún hay un lado del Urban que conserva sus raíces en el Soft Rock y en el Adult Contemporary, aunque las canciones son elaboradas con mejor técnica vocal.

En parte, la caída del Pop/Rock en busca de un ritmo alternativo, más Urban o menos dominado por el Pop en la última mitad de los 90 dio a conocer excelentes intérpretes como Mary J. Blige, Toni Braxton, R. Kelly, Boyz II Men, SWV, Blackstreet, Jodeci, Monica, y Brandy, entre otros…

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